Το ταξίδι στο διάστημα μπορεί να αποδειχτεί μια… ταλαιπωρία: πύραυλοι, ειδικό training, πολύ κούνημα, υψηλά G και ο φόβος ότι κάτι μπορεί να μην πάει καλά κατά την εκτόξευση.

Μια εταιρεία, όμως, υπόσχεται ότι θα αρχίσει να στέλνει επιβάτες στο «διάστημα» με αερόστατα από το 2024.

Στην πραγματικότητα, τα αερόστατα θα ταξιδεύουν λιγότερη από τη μισή απόσταση μέχρι αυτό που πραγματικά θεωρείται διάστημα, αλλά και πάλι θα φτάνουν σε ύψος τρεις φορές παραπάνω από τα περισσότερα εμπορικά αεροσκάφη – αρκετά υψηλά ώστε οι επιβάτες να διαπιστώσουν ιδίοις όμμασι ότι η Γη δεν είναι επίπεδη.

Σε αντίθεση με τις πτήσεις της SpaceX, της Blue Origin και της Virgin Galactic τα στρατοσφαιρικά μπαλόνια πετάνε σε ύψος 30 με 40 χιλιομέτρων – αρκετά πιο χαμηλά από τα 100 χιλιόμετρα από τη θάλασσα που θεωρείται ότι είναι το όριο όπου αρχίζει αυτό που αποκαλούμε διάστημα.

Ταξίδι στο διάστημα με αερόστατο; Σε δύο χρόνια θα είναι πραγματικότητα

Η διευθύνουσα σύμβουλος της Space Perspective, Τζέιν Πόιντερ, υπόσχεται ένα πολύ ομαλό ταξίδι στο διάστημα με τα στρατοσφαιρικά αερόστατα (ή μπαλόνια) της, τα οποία – σε αντίθεση με τους πυραύλους – δεν έχουν και αποτύπωμα άνθρακα.

Η εταιρεία χρησιμοποιεί υδρογόνο για το ταξίδι διάρκειας έξι ωρών, ενώ η άνοδος προς τα αστέρια (ή τέλος πάντων στη στρατόσφαιρα) θα είναι τόσο χαλαρή που οι επιβάτες θα μπορούν να τρώνε, να πίνουν και να κάνουν βόλτες κατά τη διάρκεια της πτήσης.

Οι επιβάτες της Space Perspective θα ταξιδεύουν μέσα σε μια κάψουλα, η οποία θα χωράει οκτώ άτομα και έναν πιλότο. Την κάψουλα θα σέρνει το αερόστατο/μπαλόνι, ενώ θα υπάρχει και αλεξίπτωτο ασφαλείας.

Για να κλείσετε μια θέση στο διαστημικό αερόστατο της Space Perspectives θα πρέπει να πληρώσετε το αστρονομικό ποσό των 125.000 δολαρίων. Όλες οι θέσεις για τις πτήσεις του 2024 είναι sold out.

Είναι ασφαλές το υδρογόνο;

Τα στρατοσφαιρικά μπαλόνια δεν είναι κάτι καινούργιο: χρησιμοποιούνται για επιστημονικές και μετεωρολογικές έρευνες από τις αρχές του 20ου αιώνα. Η μεταφορά επιβατών στο εσωτερικός τους, όμως, αποτελεί καινοτομία.

Το πρόβλημα είναι ότι επιστήμονες και μη είναι χωρισμένοι σε δύο στρατόπεδα για το αν το υδρογόνο αποτελεί ασφαλές καύσιμο. Πολλοί θεωρούν ότι η διάσημη καταστροφή του αερόπλοιου Χίντερμπουρκ το 1937 προκλήθηκε από μια ηλεκτρική σπίθα, η οποία ανέφλεξε το εύφλεκτο υδρογόνο.

Πιο πρόσφατα, τον Δεκέμβριο του 2017, ένα μπαλόνι υδρογόνου εξερράγη σε εγκαταστάσεις της εταιρείας World View Enterprises, στην Αριζόνα. Σημειώνεται ότι τότε CEO της εταιρείας αυτής ήταν και πάλι η Πόιντερ.

Το ατύχημα έγινε κατά τη διάρκεια δοκιμής στο έδαφος, ενώ το μπαλόνι ξεφούσκωνε, και δεν προκάλεσε σοβαρούς τραυματισμούς. Αιτία θεωρείται και πάλι μια ηλεκτρική εκκένωση, εξαιτίας της οποίας ανεφλέγη το υδρογόνο.

Πολλά έχουν αλλάξει, βέβαια, από πριν 100 χρόνια. Το υδρογόνο θεωρείται πια μια πιο φτηνή και καλύτερης ποιότητας εναλλακτική από το ήλιο, το οποίο βρίσκεται σε έλλειψη και χρησιμοποιείται ευρέως στα νοσοκομεία, στην εκτόξευση δορυφόρων και σε σημαντικές έρευνες.

Με νέο CEO, η World View Enterprises εξελίσσεται σε αντίπαλο δέος της Space Perspective, καθώς και αυτή θα αρχίσει να στέλνει προς το «διάστημα» επανδρωμένα στρατοσφαιρικά μπαλόνια από το 2024 – χρησιμοποιώντας όμως ήλιο ως καύσιμο. Τα εισιτήρια της World View είναι πιο φτηνά, στις 50.000 δολάρια, και οι πτήσεις της για το 2024 είναι και αυτές πλήρως κλεισμένες.